¿Qué son los alimentos funcionales?

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¿Qué son los alimentos funcionales?

Los alimentos funcionales (AF) son aquellos que, además de sus características nutricionales propias, cumplen la función específica de minimizar el riego de contraer enfermedades y/o mejorar la salud. Para conseguirlo se añade a dichos alimentos componentes biológicamente activos tales como ácidos grasos, antioxidantes, fibra alimentaria, minerales o vitaminas. A esta operación de añadir nuevos nutrientes (exógenos) se denomina “fortificación”.
Los alimentos funcionales cubren un amplio espectro que va desde unos humildes cereales y sus derivados a todo tipo de productos lácteos. No obstante, este tipo de alimentos deben formar parte de una dieta equilibrada, pero nunca un sustituto de la misma.

Características

Una dieta equilibrada debe proporcionar los nutrientes necesarios y suficientes para cubrir los requerimientos metabólicos del organismo y debe proporcionar una sensación de adherencia y satisfacción. La ciencia de la salud, en la segunda mitad del siglo XX, empezó a investigar sobre cómo mejorar ciertas funciones vitales mediante el uso de alimentos enriquecidos o fortificado, en definitiva, alimentos funcionales.
Un alimento funcional puede ser un macronutriente (como un ácido graso) o incluso un nutriente esencial cuyo consumo es superior a la cantidad diaria recomendada. También puede ser un componente alimenticio con valor nutritivo pero no esencial (oligosacáridos) o incluso carecer de valor nutritivo (organismos vivos).
Un alimento funcional es aquel en el cual la proporción de vitaminas y/o proteínas y/o aminoácidos y/o sustancias minerales y/o ácidos grasos esenciales es superior al contenido natural medio del alimento corriente por haber sido fortificado entre un 20 y un 100%. Hay que diferenciar los alimentos funcionales de los alimentos enriquecidos ya que, estos últimos, son aquellos alimentos que por políticas sanitarias (por ley) deben ser adicionado con cantidades específicas de determinados nutrientes especificados, atendiendo las necesidades de un grupo poblacional o la generalidad de la misma.

Objetivos de los alimentos funcionales

Existen alimentos funcionales para cubrir funciones gastrointestinales, antioxidantes, ayudas al feto, para el metabolismo xenobiótico y para mejorar el humor y la capacidad psicológica.

Alimentos Funcionales. Omega 3 y Omega 6

Especial atención cabe prestar a aquellos alimentos funcionales que cubren el metabolismo de macronutrientes y ácidos grasos, como los huevos enriquecidos con omega-3 que ayudan a reducir el riesgo de afecciones cardiacas. Los ácidos grasos omega-3 son una serie de sustancias grasas que tomamos en la dieta. Son ácidos grasos de los llamados “esenciales” porque nuestro organismo es incapaz de fabricarlo, y tiene que ser tomado con el alimento.
El consumo en la alimentación de ácidos grasos esenciales, los omega-3 y los omega-6, en un adecuado equilibrio y cantidad contribuye a estabilizar el metabolismo de las grasas en el organismo, así como interviene en otros muchos procesos orgánicos.
Gracias a ellos, el metabolismo de las grasas (concretamente del colesterol) su cantidad y su transporte se corrigen particularmente, reduciendo el riesgo de padecer enfermedades cardiovasculares. Intervienen en la reducción del colesterol transportado en lipoproteínas de baja densidad (sobre todo las partículas más pequeñas y densas, y de mayor peligro, el “colesterol malo” o LDL), y facilitan el aumento de las lipoproteínas de alta densidad (el “colesterol bueno” o HDL) que limpia las arterias en vez de deteriorarlas.
Tienen, además, un papel en el funcionamiento normal del endotelio (el tapizado interior de las arterias del organismo) en cuyo seno se producen las lesiones de la arteriosclerosis.

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